Los exlibris guardan los secretos de las vidas pasadas de los libros

Las misteriosas marcas que los propietarios dejan en sus libros cuentan historias propias

DENTRO DE LA portada de un libro hecho en el siglo XVI, alguien ha pegado un misterioso ex libris en blanco y negro. En la parte superior, las letras griegas deletrean una identidad críptica: “Philos Pontou” o “Amigo del Mar”. Debajo, el ex libris representa un noble unicornio blanco corriendo a través del agua, su cuerno apuntando hacia abajo en una ola de cresta.

En una esquina hay un año de 1917 y el nombre del grabador, Joe Andrada. Sin embargo, no había otras pistas sobre quién era el dueño del libro.

Este volumen en particular tiene una larga historia, y se muestra. Una edición de la obra sobre el sacerdocio del siglo IV de San Juan Crisóstomo, el libro fue publicado en 1599, por Michael Manger, el “impresor único digno de mención” en el siglo XVI en Augsburgo, Alemania. Estaba encuadernado en un cuero de Marruecos de color rojo intenso, con un borde de oro y una cresta estampada en el centro, los brazos de Jacques-Auguste de Thou y su primera esposa, Marie de Barbançon. Más tarde, otro propietario, François-Michel de Verthamon, Marqués de Breau, añadió su propio ex libris heráldico dentro de la contraportada. En el reverso de la hoja del título hay una inscripción que indica que Félicien Estignard regaló el libro al abate Pistre, antiguo cura de Conne, en diciembre de 1861.

Pero algún tiempo después, el libro debió pasar a manos de Philos Pontou, quienquiera que fuera esa persona. En teoría, un letrero debe identificar a su dueño. Pero en este caso, cuando el libro había entrado en la colección de la Universidad de Pensilvania, la identidad de este críptico “Amigo del Mar” se había vuelto oscura.

Desde que existen los libros, sus dueños han encontrado la manera de dejarles marcas. En una colección personal, estas notas podrían evocar un recuerdo particular: el semestre universitario dedicado a la lectura final del Ulises de James Joyce o el nombre del niño que regaló el libro. Pero para los bibliotecarios y conservadores, esas afirmaciones de las identidades de los propietarios -marcas de procedencia, se llaman- son pistas de la historia de un libro.

“Te ayudan a entender cómo se usaban estos libros y quién los leía”, dice Laura Aydelotte, directora del Provenance Online Project del Kislak Center for Special Collections, Rare Books and Manuscripts de la Universidad de Pensilvania. Desde 2011, el proyecto ha recogido más de 15.000 imágenes de marcas de procedencia en libros de la propia colección de la universidad, así como de un puñado de bibliotecas asociadas.

El proyecto se centra en la “procedencia primaria”, es decir, “todo lo que está en el libro o en el propio libro que le dice de quién es el libro antes”, dice Aydelotte. (El material de procedencia secundaria sería, por ejemplo, un recibo o un registro de subasta que registre la transferencia del libro de un propietario al siguiente. Estas marcas pueden ser exlibris, marginales, encuadernaciones, o incluso detalles más oscuros, como la forma particular en que un propietario una vez que el perro orinó las páginas.

A lo largo de la historia de la impresión, estas marcas de procedencia han evolucionado. En la época medieval, algunas bibliotecas marcaban los bordes de las páginas de un libro, y los manuscritos iluminados podían incluir un retrato del propietario del libro. En el pasado, el propietario de un libro podía utilizar una fórmula como “Lucinda, su libro” para afirmar su propiedad, en lugar de la más moderna “Este libro pertenece a… ” Los escudos de armas solían ser una forma popular de marcar libros. Los ex libris aparecieron con la era de la impresión, los sellos más tarde. Hay marcas de procedencia laboriosas y creativas, como las encuadernaciones bordadas, pero la afirmación más básica de la propiedad -escribir el nombre de uno mismo- ha sido una constante.

El personal de catalogación de las colecciones especiales de UPenn comenzó a publicar imágenes de información de procedencia en línea, en parte para ayudar a resolver los muchos misterios que encontraron. También tenían curiosidad por saber más sobre los propietarios anteriores. Cuando el proyecto publicó una inscripción de “Celestino Joaristi, La Habana, Cuba”, sus descendientes encontraron la imagen y llenaron los detalles de su vida: Estudiante de UPenn en la década de 1930, dejó la escuela repentinamente para hacerse cargo de la ferretería familiar en Cuba después de la muerte de su padre. Otro letrero incitó a un viejo amigo a comentar que había conocido al dueño del libro en Argelia durante la Segunda Guerra Mundial. Pero muchos de los ex libris y notas siguen siendo misteriosos. ¿Quién está representado por este ex libris con una ardilla y un hombre fuerte? ¿Quién era Anastasia Löwin?

Philos Pontou fue eventualmente identificado, con la ayuda de la Biblioteca Ritman, que se especializa en textos sobre misticismo antiguo y tenía otros ejemplos del ex libris en su colección. Philos Pontou, según el Ritman, es un juego de palabras sobre el nombre de René Philipon, un conde francés que vivió hasta 1936. Su biblioteca se vendió tres años después de su muerte, pero había dejado su misteriosa marca, un rompecabezas para los futuros coleccionistas.